对话 iRobot CEO:5-8 年内,家居机器人会“长”出手臂

摘要:它们既能理解家庭空间,又能自由活动,可能最先开启智能时代的大门。

一场“#broomchallenge”(#立扫把挑战)在前日席卷了社交网络,全世界网民都热衷于拍下自己家扫帚在没有支撑时竖立起来的照片。人们口耳相传:这样的灵感来自美国太空总署(NASA),背后是一种神秘的宇宙引力和天体现象。连NASA也不得不出面为此辟谣。

但让许多人惊讶的是另一个事实:自己家里已经没有扫帚可立了。扫地机器人正接管人类的清扫工作。

在扫地机器人行业,消费机器人公司iRobot可能是最古老的玩家。它成立于30年前,曾尝试过许多今年看起来疯狂的业务:开发探月机器人、疏通血管的纳米机器人、排雷机器人、石油管道机器人。最终它进入扫地机器人领域并扎下了根。

iRobot在2005年登陆纳斯达克上市,并成为全球市值最高、份额最大的扫地机器人公司。按照官方说法,在中国以外市场的2000元以上价位,iRobot统治了60%份额。

据iRobot董事长兼首席执行官Colin Angle说,扫地机器人的差异化并不在于硬件,而是软件。它的最终目的是完全从人类手中接管清扫工作,因此必须做到完美:能够理解家庭空间和环境,能够高度定制清扫方案(比如绕过宠物水盆),能够自主清理复杂墙边和角落。

Colin Angle甚至预测:如果机器人能够理解我们所处的空间和环境,就能开发出许多新的形态,比如去厨房冰箱帮我们拿饮料。而扫地机器人是最先拥有这种能力的,目前已处在“黄金时代”的初级阶段。它也具备了手机版OTA空中升级的能力。Colin甚至预测,在未来5-8年里,带手臂的机器人就会进入家居环境。

36氪专访 | 对话 iRobot CEO:5-8 年内,家居机器人会“长”出手臂

iRobot董事长兼首席执行官Colin Angle,图片由iRobot提供

伴随对整个市场的信心,iRobot在成立30周年之际,将自己最好也最贵的产品Roomba S9+带到了中国,并在3月8日线上发布。

这款机器人有三个特点:首先是配备搭载光学3D传感器的PerfectEdge技术,能够清扫复杂墙角,比如遇到内墙角会先退一步,留足清扫时间,遇到外墙角会先转弯后退再前进。其次,它搭载了Anti-Allergen抗过敏原系统,在吸力提升40倍之余,被吸入的空气只能经过滤网排出,可过滤99%的花粉和霉菌。第三,这款机器人可以高度定制化,比如能自主理解不同房间布局,然后按照人类的要求清扫。

按照研究报告,国内主流还是2000元以下的产品,这款产品实属高端。但Colin并不认为自己会在与小米、科沃斯暴风骤雨般的竞争中落败,而是瞄向追求完美体验的高端用户:他们不希望做任何补充清扫,而iRobot能接管所有清扫工作。      

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在发布会之余,iRobot董事长兼首席执行官Colin Angle也接受了36氪等多家媒体的采访,以下是节选内容:

Q:今年是iRobot成立30周年,有什么在市场和产品战略上的新规划吗?

Colin Angle:我们的机器人设计已经迈入了一个新的阶段。在这个阶段,机械系统成为一个可以延续使用多年的平台。在此基础上,iRobot持续对人工智能、机器学习、视觉理解还有人机交互进行开发,我们希望最终机器人能够通过其智能性,给我们带来个性化的使用体验。

Q:中国也有很多品牌在迅速崛起,iRobot对于在中国市场的发展,是否依然有信心?信心来自哪里?

Colin Angle:我们对iRobot在中国的前途十分有信心。很多中国品牌的产品在全球销售已经有很多年了,这些产品通常功能比较简单,价格区间也比较低,他们在iRobot关注区间外的市场取得了一些成功,对我们影响不大。

我们提到过未来机器人的差异化,差异化并不是体现在肉眼可见的硬件部分,而是在于人工智能部分,也就是实现精准清洁。在这点上,竞争对手和我们的差距是很难逾越的,因为这需要iRobot将近30年的技术积累去形成底层技术。

毋庸置疑,在未来,扫地这件事情肯定是要交给机器人来干的。我们相信整个扫地机器人市场在未来很多年都将保持蓬勃的发展。

Q:面对小米和科沃斯的激烈竞争,iRobot是否已经放弃了中国的中低端市场?

Colin Angle:iRobot在全球所执行的产品战略是,既有入门级的也有高端的产品。当我们把最新的研发成果、技术都囊括在新推出的最高端的产品里面,它发布时的定价当然会是最高的。但是随时间推移,更好的产品推出,这些产品的价格就会降低。

在中国之外的地区,iRobot是家用机器人行业的领导者,在价格超过2000元的市场份额已经高达60%。中国市场上确实有很多低价产品,我们在中国市场的策略是,专注于我们优势更突出的高端扫地机器人市场。

随着整个行业的成长,未来决定一款产品好坏的是它的软件。这对我们是个机遇,因为当我们把新的机器人智能引入市场时,我们就有了新的定价权。2019年,iRobot对研发的投入达到1.4亿美金,占到营收约12%。是全球家用机器人行业的No.1。目前,我们在全球的专利已经超过1500项。

我们开发Roomba s9+时很关心两个方面。一个是用机器人前端全新的3D传感器建立一个模型,来了解地板、角落的具体情况。另一个卖点就是可以让清洁更加精确,用户可以告诉扫地机器人要具体扫哪一个房间、要什么时候去扫,比如把宠物水盆列为清洁禁区。

以后我们会每隔几个月对产品进行软件升级(即OTA,空中编程),让用户可以享受一些新的功能。这就非常像智能手机,我们买手机时都有一些基本功能,还可以下载应用程序,现在这件事情也在扫地机器人身上要实现了。

在开发机器人三十年之后,我们已经进入到了一个新的时间节点,那就是智能和软件的重要性在机器人本身当中的比重是越来越大了,比它的机械系统要重要的多。

Q:您提到过机器人的智能不等同于自主性。目前我们距离机器人的黄金时代还有多远?黄金时代有哪些标志和特征?iRobot做了哪些努力?

Colin Angle:关于机器人智能不等同于自主性,我要强调的一点就是:机器人必须要和共处一室的人类达成合作伙伴关系,更进一步理解它所生活的空间和环境,让人对机器人有更多的控制权,从而实现双方的合作和信任。

如果说未来我们想在家中部署一个带手臂的机器人,能够帮我们去拿一些物件,那么最重要的一点是要让机器人了解这个空间和环境。在人类告诉它,去厨房冰箱帮我拿一瓶饮料时,它知道该采取什么样的路径,去哪里找到冰箱。

目前,扫地机器人是消费类机器人之中,首个拥有对空间和环境理解的基础能力的。机器人的黄金时代将取决于我们能否使机器人真正去理解所处的空间和环境,然后我们才能开发出更多不同形态的机器人,为我们做更多的事情。

所以我会说,现在我们处于机器人黄金时代的一个初级阶段。现如今我们已经加速了投入机器人对于空间理解的相关研发,所以在未来5到8年里,我相信我刚提到的带手臂的机器人可以实现在家居环境当中的情景。

Q:在未来的智能家居系统中,iRobot希望占据怎样的地位?未来会涉及在扫地机器人之外的一些品类吗?会跟更多的科技公司合作吗?

Colin Angle:目前iRobot投入最多的部分就是对机器人空间理解能力的相关技术和研发,同时也会致力于生产出更多对空间理解掌握度更好的家用机器人,为人类解决实际问题。

现在我们也开始和很多科技公司合作,主要是分享iRobot在家居空间理解这一部分的技术积累,帮助科技公司把他们的产品做得更好。当然这样的合作是双向互惠的,形成一个不断成长的生态系统,未来iRobot会是这个生态系统当中非常重要的一部分。

iRobot将会致力于成为人工智能行业的领军者,同时也是家庭空间理解和家用机器人的领军者。这一次我们发布的Roomba s9+其实就是最好的例子,它是一款工程物理硬件和创新的人工智能互相结合的产品。未来你还会看到更多这样的产品,它们都是软件和硬件的双重结合。

Q:现在很多功能复合型的扫地机器人,比如扫拖洗三合一越来越多。这会是整个市场的趋势吗?

Colin Angle:首先我们要弄明白,三合一的产品用户体验到底如何?iRobot也开发扫地机器人和擦地机器人,但我们是分别开发,理由是我们认为这种三合一的产品并不能够带给客户完美的体验,它必然要在擦地和扫地都做出一些妥协。

比如,具有擦地功能的扫地机器人,没有办法深入到墙边或角落清洁,而这些地方也是过敏源和尘螨集中的,意味着我们还是需要人为打扫。同时,具有扫地功能的擦地机,没有办法既清洁地毯又能清洁地板,擦地可能也不太干净。另外,你没办法进行更多个性化的设置了。

我们把多功能合一的机器人看作是比较低端的机器人,它看上去会比较省事,但如果你去看它扫地或者擦地工作的完成度,都只有100分里面的20-30分。它只是形式上的完成了扫地和擦地这两件事情。

iRobot不希望妥协,而是要给客户一个解决方案,这个解决方案在扫地和擦地两件事情上都做到最理想的状态。

我们希望让客户有更多的话语权,让他能够定制打扫方式,最终解放我们的双手,让我们不再需要去扫地了。作为高端机器人的品牌,我们一直是解决实际问题,而不是解决容易解决的问题。我们最终希望机器人能够变成人类的合作伙伴,并且尽我们最大的可能把地板清洁这些事情从人类的待办事项当中划掉,把它完全地交给机器人,而不需要人类操任何的心。

题图和插图来自iRobot

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